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Flo Cycling : des frères jumeaux ingénieurs mécaniques créent leur propre business

En plus de se ressembler physiquement, les frères jumeaux Jon et Chris Thornham ont suivi le même cursus.

Après le lycée, ils suivent tous deux des études en ingénierie mécanique à l'Université du Nouveau-Brunswick, au Canada. C'est là qu'ils s'initient aux logiciels AutoCAD et Inventor. Leur diplôme en poche, ils déménagent à Las Vegas pour travailler dans la conception de systèmes des eaux usées dans un premier temps, puis comme ingénieurs commerciaux.

Il y a 5 ans, Chris a eu une idée. Amateur de triathlon, il trouvait que le prix des jantes pour son vélo était très élevé. Les produits plus économiques étaient toujours de moins bonne qualité. Il décida alors de saisir cette opportunité et de créer avec son frère la start-up Flo Cycling.

Image publiée avec l'aimable autorisation de Sebron Snyder.

Jon nous explique : "Moi, je n'étais pas cycliste, mais Chris recherchait des roues de course pour son vélo. A cette époque, il existait deux sortes d'entreprises. Certaines cherchaient à innover en investissant un maximum en travail d'ingénierie et en études de l'aérodynamique. Ces entreprises arrivaient à créer des roues très rapides, mais pour les vendre, elles passaient par les canaux de distribution standard, ce qui implique beaucoup d'intermédiaires, surtout dans le monde du cyclisme. A la fin de la chaîne, le prix de leurs produits était exorbitant, de l'ordre de 2 500 à 3 000 dollars par jeu de roues."

"D'autres entreprises, elles, vendaient leurs produits directement au consommateur, sans intermédiaires", continue Jon. "Mais pour créer leurs produits, elles utilisaient un moule standard acheté à l'étranger, pas du tout personnalisé. Leur technologie était ancienne et leurs roues pas très rapides. Bien sûr, les produits étaient bon marché, mais la qualité était inférieure."

Grâce à leur expérience en ingénierie mécanique, Jon et Chris étaient certains de créer un produit de haute qualité. Et en vendant directement au consommateur, sans intermédiaires, leurs prix resteraient abordables. Ils décidèrent donc de se lancer. Pour la conception de leurs premiers produits, FLO 60, FLO 90 et DISC, ils utilisèrent Inventor et AutoCAD. AutoCAD a joué un rôle crucial dans la communication avec leur fabricant à Taïwan qui avait besoin de fichiers DWG.

Image publiée avec l'aimable autorisation de Flo Cycling.

"Pour être honnête, je ne connaissais pas grand chose aux roues de compétition", dit Jon. "Mais j'ai appris et j'ai rapidement commencé ma première conception. A cette époque, beaucoup d'entreprises utilisaient encore des modèles physiques qu'ils testaient en soufflerie."

"Mais pour utiliser des souffleries, il faut payer entre 600 et 900 dollars l'heure. Et la fabrication des prototypes physiques est aussi très chère", continue Jon. "Dessiner avec les logiciels Autodesk et utiliser les outils de calcul de dynamique des fluides nous a permis d'étudier le comportement de nos conceptions dans une soufflerie virtuelle et gratuite. Une fois la conception des roues terminée, nous avons généré des moules qui nous ont permis de créer les roues, puis nous les avons testées dans une véritable soufflerie. La création de nos premiers produits a été très rapide, et nous avons pu disposer d'une gamme de produits en un rien de temps."

Image publiée avec l'aimable autorisation de Flo Cycling.

Les deux frères se sont rapidement rendu compte que gérer une start-up n'est pas tâche facile. Comme beaucoup de nouvelles entreprises, ils ont eu quelques difficultés à se développer. Un investisseur s'est retiré, et ils ont dû faire face à quelques soucis de fabrication. Mais ils ont su persévérer. Leur modèle de vente directe au consommateur et leur processus de conception les ont aidé à réussir. En définitive, Flo Cycling fournit des produits tout aussi rapides et performants que ceux de leurs concurrents, mais à un prix bien plus économique.

Jon et Chris continuent à innover et à améliorer leurs roues. Ils disposent actuellement de 8 modèles, et en mettront en vente 6 autres cette année. Pour leurs dernières créations, ils disposaient d'un budget en recherche et développement plus conséquent qu'à l'accoutumée. Le logiciel Inventor est devenu une étape à part entière du processus, bien loin des tests habituels en soufflerie.

"Nous cherchions à savoir comment nous rapprocher de l'expérience réelle d'un coureur cycliste sur la route et à créer un produit à partir de ça", explique Jon. "Nous avons conçu un petit ordinateur qui s'installe à l'avant du vélo. Grâce à cet outil, nous avons recueilli 110 000 points de données provenant de plusieurs courses Ironman, dans différentes conditions. Nous avons analysé ces données et créé un algorithme."

Grâce à cet algorithme, Jon et Chris ont pu déterminer les formes les plus rapides. Dans une soufflerie, ils auraient testé 10 ou 12 formes ; grâce à ce système, ils en ont testé 500. A partir de là, ils ont laissé le logiciel faire son travail et définir la conception optimale.

Image publiée avec l'aimable autorisation de Flo Cycling.

"Au niveau de l'aérodynamisme et de la vitesse, nous avons rattrapé les entreprises leader qui sont sur le marché depuis 20 ans", dit Jon. "Et c'est grâce à notre processus de conception et aux logiciels que nous utilisons que nous sommes allés si vite. Nos clients n'ont pas besoin de payer cher pour obtenir tous les avantages et une peformance optimale."

Et si les deux frères devaient donner un conseil aux ingénieurs mécaniques qui cherchent à monter leur start-up ?

"Si vous pensez vous lancer dans la fabrication d'un produit physique, sachez que le processus est bien plus complexe qu'il n'y paraît", dit Jon. "Pour éviter les complications, je conseille d'utiliser un logiciel qui permette d'identifier les défauts à l'avance et ainsi de réduire les coûts. Les logiciels actuels rationalisent énormément le processus de fabrication et de production, bien plus que ce que l'on ne croit."

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